AFRIQUE NOIRE (Culture et société)Langues

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Les plus anciens documents

L'historique de la linguistique négro-africaine permet de mieux apprécier l'acquis dont nous disposons aujourd'hui.

Une première question se pose : quels sont les documents les plus anciens ? Le nubien est la langue africaine dont on possède les textes les plus anciens (fragments de la Bible) écrits en caractères coptes. Ils se situent entre le viiie et le xie siècle. Ils appartiennent à l'histoire de ces royaumes nubiens sis au sud de l'Égypte, héritiers du royaume de Kush. Leur étude, qui reste à faire, pourrait être fondamentale du point de vue des affinités de la civilisation noire avec l'Égypte.

Le plus ancien document dont on est à même de faire une traduction se trouve être un poème swahili : ce document, écrit en caractères arabes, date de 1714. Il est composé de mille strophes. Son existence prouve qu'une tradition littéraire était alors bien vivante en pays swahili (J. Knappert). On sait par ailleurs qu'une vieille chronique datée de 1500 a été perdue ; elle est attestée dans un rapport portugais. Parmi les anciens documents dont les auteurs ne sont pas africains, L. Homburger cite la traduction en kikongo d'un traité de la doctrine chrétienne parue à Lisbonne en 1624. Un capucin, le P. Hyacinthe Brusciotto de Vetralla, publie à Rome, en 1650, un vocabulaire kikongo-portugais-latin-italien, ainsi que « la déclinaison des noms, ou, pour mieux dire, leurs principes et leurs règles ». On a retrouvé, selon Homburger, des manuscrits sans nom d'auteur à Besançon, à Londres, à Rome. La première collecte lexicale faite par un voyageur sur la langue peule date de 1660. Le hottentot est décrit au début du xviiie siècle.

Il est possible que des recherches systématiques dans les archives des congrégations religieuses et des ports nous livrent d'autres documents. Pour le moment, on peut tirer deux conclusions. Dès le xviie siècle, le monde européen eut connaissance de quelques langues africaines. Par contre, la paucité des documents strictem [...]

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Écrit par :

  • : professeur à l'École nationale des langues orientales vivantes
  • : chargé de recherche au C.N.R.S., chargé de conférences à l'École pratique des hautes études (IVe section)

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Pour citer l’article

Maurice HOUIS, Emilio BONVINI, « AFRIQUE NOIRE (Culture et société) - Langues », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/afrique-noire-culture-et-societe-langues/