ABOLITIONNISME, histoire de l'esclavage

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Les origines

Si l'on néglige quelques initiatives de pionniers sans grand retentissement, les quakers sont, à la fin du xviiie siècle, les premiers qui aient mené une action coordonnée et systématique contre la traite négrière. Leur communauté de Pennsylvanie décide, en 1774, d'exclure de son sein tous ceux qui pratiquent ce commerce et, en 1776, tous ceux qui, détenant des esclaves, refuseraient de les émanciper. Parti de Pennsylvanie, le mouvement gagne les autres régions des États-Unis sous l'impulsion d'hommes comme John Woolman et, surtout, Anthony Benezet, descendant de huguenots français. En Angleterre, vers 1780, apparaît un courant humanitaire lié au mouvement wesleyen. Thomas Clarkson publie en 1786 son Essai sur l'esclavage et le commerce de l'espèce humaine, et le R.P. James Ramsay un Essai sur le traitement et la conversion des esclaves africains dans les colonies à sucre britanniques.

Parmi les personnalités touchées par cette agitation, la plus efficace est un jeune député venu de l'aristocratie, William Wilberforce, qui s'attache au sort des esclaves après s'être préoccupé de celui des enfants pauvres et des prisonniers. Une Société pour l'abolition de la traite (Society for the Extinction of the Slave Trade) est créée et des pétitions circulent. La pression est telle qu'en 1788 un comité du Conseil privé est nommé par la Couronne pour enquêter sur la traite. Des discussions s'ouvrent au Parlement et Wilberforce multiplie les motions abolitionnistes, réussissant parfois à entraîner les Communes mais se heurtant à la résistance des Lords.


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1800 à 1850. Indépendances américaines

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  • : maître assistant à la faculté des lettres et sciences humaines de Paris

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Pour citer l’article

Jean BRUHAT, « ABOLITIONNISME, histoire de l'esclavage », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/abolitionnisme/