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GRANDS LACS AMÉRICAINS

Les Grands Lacs américains, situés à la frontière entre les États-Unis et le Canada, au centre de la partie orientale de l'Amérique du Nord, constituent une véritable anomalie physique ; ils couvrent 245 000 kilomètres carrés, c'est-à-dire une surface presque égale à la moitié de celle de la France. On compte cinq grands lacs ( Supérieur, Huron, Michigan, Érié, Ontario), qui communiquent entre eux par des chenaux complexes et sont entourés par des milliers de lacs plus petits.

Tant par son étendue que par ses aspects hydrologiques, cet ensemble lacustre présente tous les caractères d'une « mer intérieure ». Le rôle essentiel des Grands Lacs dans le développement économique de l'Amérique du Nord est dû au fait que le Saint-Laurent, leur émissaire, a été aménagé pour la navigation maritime et qu'ils sont reliés au nord-est des États-Unis par un système de canaux qui les fait communiquer avec l'Hudson River et donc avec New York. L'ensemble Saint-Laurent - Grands Lacs est l'axe économique fondamental du Canada : la Manufacturing Belt (région industrielle centrale des États-Unis) s'étend jusqu'à Chicago, grâce à cette voie intérieure. Mais l'économie de la région a été durement éprouvée par la crise des années 1980. Les Grands Lacs forment une façade maritime dont le trafic a sensiblement diminué, après avoir été presque équivalent en quantité à celui de la façade du Nord-Est atlantique.

1.  Origine des Grands Lacs

L'origine des Grands Lacs est liée à la fois à la structure, à l'érosion antérieure et aux conséquences de la glaciation.

Au rebord du bouclier canadien, les roches qui vont du Cambrien au Carbonifère dessinent un vaste bassin, centré sur la basse péninsule du Michigan. Autour de cette dépression centrale, les terrains affluent en auréoles, qui s'étendent depuis [...]

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Pour citer cet article

BEAUJEU-GARNIER, LEFORT, « GRANDS LACS AMÉRICAINS  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/grands-lacs-americains/

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