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GAZ NATUREL

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2.   Histoire

Les plus anciens documents que l'on possède sur les manifestations du gaz naturel concernent les « feux éternels » de Sumer (IIIe  millénaire avant notre ère) et du Caucase (viie siècle avant notre ère). L'apparition soudaine de gaz naturel s'enflammant brutalement était assimilée à des sources ardentes et considérée comme des manifestations divines, voire des objets de culte ou des lieux sacrés autour desquels les hommes érigèrent des temples pour leurs pratiques religieuses. En Perse, ces émanations permanentes de gaz naturel enflammé seraient à la base du mazdéisme et du culte de Mithra, dieu solaire émergeant des flammes. Des puits de pétrole et de gaz étaient déjà exploités au Japon au viie siècle après J.-C. ; au xviie siècle, les puits, qui pouvaient atteindre cent mètres de profondeur, étaient creusés par un ouvrier descendu au bout d'une corde. Ce n'est qu'au début du xixe siècle que les méthodes se perfectionnèrent sous l'influence de la Chine. Les Chinois furent sans nul doute les plus grands foreurs avant l'emploi des méthodes modernes. Plusieurs siècles avant J.-C., ils avaient mis au point des techniques de forage pour obtenir du sel ; ils rencontraient parfois des accumulations de gaz naturel. Le gaz était alors capté en tête de puits par des tubes de bambou, et servait à alimenter les chaudières des salines ; il assurait en outre l'éclairage des rues et des halles ; l'excédent était, comme aujourd'hui, brûlé à l'air libre.

En Europe, les émanations de gaz naturel des « fontaines de feu » ou « fontaines ardentes » de l'Antiquité ou du Moyen Âge intriguèrent beaucoup nos ancêtres, mais n'aboutirent jamais, comme en Chine, à une exploitation quelconque. L'industrie du gaz de houille naquit en Europe vers la fin du xviiie siècle et devait y assurer, en grande partie, la satisfaction des besoins d'éclairage. Dans le  […]

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Pour citer cet article

Bernard CLÉMENT, Évrard DE FOSSEUX, François DEBIEN, Jean-Pierre PERRET, Odile PUYRAIMOND, Patrick de RENÉVILLE, Michel RICHARD, « GAZ NATUREL  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/gaz-naturel/

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