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FAR WEST

1.  Définition géographique et historique

Les limites topographiques sont fort imprécises, dans la mesure où le Far West couvre l'espace situé entre le Middle West, à l'est, et la côte du Pacifique, à l'ouest. Il correspond donc à peu près aux États ou parties d'États situés dans les montagnes Rocheuses, ainsi qu'à leurs prolongements au contact des plaines, dans les deux Dakotas, et la partie occidentale du Nebraska entre la frontière canadienne, au nord, et les confins mexicains, au sud. Cet immense ensemble, qui comprend environ le tiers des États-Unis, est encore parfois désigné sous l'appellation de Far West, bien qu'on lui préfère celle d'États des Rocheuses.

Une telle définition est cependant incomplète sans le recours à l'histoire et à un phénomène typiquement américain, celui de la frontière, défini à la fin du xixe siècle par Frederick Jackson Turner et repris depuis lors par nombre d'historiens. La frontière, c'est la zone extrême du peuplement pionnier, face au vide du continent, vide relatif d'ailleurs, puisque des Indiens n'ont cessé d'occuper, au moins en partie, les espaces vacants. Vers la fin de la guerre de Sécession, les pionniers s'étaient avancés au-delà du Mississippi jusqu'à environ un millier de kilomètres à l'ouest du fleuve. Une frange d'États avait été créée sur sa rive occidentale, le premier en date étant le Missouri (1821), le plus récent le Kansas (1861). Au même moment, des pionniers s'étaient déjà établis, par-delà les Rocheuses, en Californie et dans l'Oregon, profitant, d'une part, de l'entrée de ces régions dans l'espace américain, à la suite du traité de Guadalupe Hidalgo avec le Mexique (1848) et des négociations avec la Grande-Bretagne (1846), de l'autre, de la découverte de l'or dans les alluvions du Sacramento, en 1849. Le grand rush des « quarante-huitards » amena une animation extraordinaire, désordonnée et violente, dans la vallée intérieure de Californie et aux ports de débarquement comme San Francisco. La Californie fut admise dans l'Union en 1850, l'Oregon en 1859.

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Pour citer cet article

Claude FOHLEN, « FAR WEST  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/far-west/

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« FAR WEST » est également traité dans :

CONQUÊTE DE L'OUEST - (repères chronologiques)
BUFFALO BILL (1846-1917)
FORD JOHN (1894-1973)
FRONTIÈRE LA
GUADALUPE HIDALGO TRAITÉ DE (1848)
L'HOMME QUI TUA LIBERTY VALANCE (J. Ford), en bref
RANCH
WESTERN
Dans le chapitre "L'espace et le temps"

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