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EXTINCTIONS BIOLOGIQUES

9.  Le rôle des grandes extinctions dans l'histoire de la vie

Quelles que soient les causes qu'on leur attribue, les extinctions en masse jouent un rôle déterminant dans l'histoire des êtres vivants. En effet, elles viennent interrompre le cours graduel de l'évolution en provoquant, sur une courte durée, des changements considérables dans la composition des écosystèmes. Après une crise biologique majeure, le monde vivant est différent : des groupes d'organismes ayant eu une position dominante peuvent se trouver brusquement éliminés, ce qui laisse le champ libre à d'autres groupes qui, dans d'autres circonstances, n'auraient peut-être pas pu se développer. Un exemple classique est celui de la disparition des dinosaures à la fin du Crétacé, qui ouvrit la voie à la diversification et au développement des mammifères, jusque-là limitée par la suprématie de ces « grands reptiles ».

Il se dessine ainsi une image nouvelle de l'histoire des organismes, qui ne vient pas contredire ou remplacer la conception néo-darwinienne de l'évolution, mais la compléter, en mettant en évidence le rôle d'événements inhabituels et soudains (au moins à l'échelle géologique) venant orienter le cours de cette évolution dans des directions nouvelles et difficilement prévisibles.

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Pour citer cet article

Eric BUFFETAUT, Valérie CHANSIGAUD, « EXTINCTIONS BIOLOGIQUES  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/extinctions-biologiques/

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« EXTINCTIONS BIOLOGIQUES » est également traité dans :

ALVAREZ ET L'EXTINCTION DES DINOSAURES
BIODIVERSITÉ
Dans le chapitre "Vers une sixième crise d'extinction"
CÉNOZOÏQUE
Dans le chapitre "La crise Éocène-Oligocène"
CHICXULUB CRATÈRE DE
CRÉTACÉ
DÉVONIEN
DINOSAURES
Dans le chapitre " Extinction des dinosaures"
ÉCOLOGIE ET SOCIÉTÉ
Dans le chapitre "La biodiversité ébranlée"
ÉVOLUTION
Dans le chapitre "Vers une vision hiérarchique généralisée "
MÉSOZOÏQUE ou ÈRE SECONDAIRE
Dans le chapitre "Relations entre évolution de la biodiversité, mise en place des trapps basaltiques et impacts"
PERMIEN
POINTS CHAUDS, géophysique
Dans le chapitre "Volcanisme des panaches et conséquences sur l'environnement"
PROTECTION DE LA NATURE - Mesures de conservation des espèces
RAUP DAVID (1933-2015)
RECHERCHES SUR LES OSSEMENTS FOSSILES DE QUADRUPÈDES (G. Cuvier)
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