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BAPTÊME

4.  Le symbolisme du baptême chrétien

Le baptême chrétien est apparu dans un milieu juif. C'est donc en fonction des significations de l'eau dans ce milieu que son symbolisme peut être compris. On peut distinguer ici deux lignes principales.

La première est celle des eaux de la mort. « L'eau est figure de la mort » (Lactance, Les Institutions divines). L'analogie la plus importante est celle du Déluge. De même que l'eau du Déluge a détruit le monde pécheur, de même l'eau du baptême détruit l'homme pécheur. Une autre analogie est celle de la traversée de la mer Rouge : les eaux de la mer détruisirent le pharaon et ses troupes ; de même, l'eau du baptême détruit les démons qui dominaient l'homme. Une autre conception est voisine de celle-ci : pour la cosmologie hébraïque, la Terre est placée sur les eaux inférieures, qui sont les enfers, le royaume de la mort ; le Christ est descendu dans les enfers ; de même, la descente du baptisé dans la piscine baptismale symbolise la descente dans le monde de la mort. On peut rapprocher de ce thème celui de l'eau purificatrice, bien qu'il soit d'une autre origine. L'eau du baptême signifiera alors la destruction de la souillure originelle.

La seconde ligne est celle des eaux de la vie. Elle est en relation avec l'eau en tant qu'elle suscite et entretient la vie. D'après la Genèse (i, 20), les êtres vivants sont nés de l'eau. De même, selon saint Ambroise, l'eau du baptême suscite une nouvelle créature (Sur les sacrements). L'eau du baptême est comparée aussi aux fleuves du paradis (Gen., ii, 10), au bord desquels poussent des arbres de vie. Ézéchiel montre dans les temps messianiques un fleuve d'eau vive jaillissant du rocher du Temple et se répandant dans le désert de Juda, où il fait pousser des arbres de vie, et dans la mer Morte, où il fait pulluler les poissons (Ézéch., xlvii, 2-11). Le Christ applique cette prophétie au baptême (Jean, vii, 38). Dans cette perspective, l'eau est souvent associée à l'Esprit : « Nul, s'il n'est créé à nouveau de l'e […]

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Pour citer cet article

Louis-Marie CHAUVET, Jean DANIÉLOU, « BAPTÊME  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/bapteme/

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ANABAPTISME
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BAPTISME
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Dans le chapitre "Droit des personnes et des communautés"
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CATHARES
Dans le chapitre "Liturgie, hiérarchie, morale"
CATHOLICISME - Histoire de l'Église catholique
Dans le chapitre "La vie de la communauté chrétienne"
CHRISTIANISME
Dans le chapitre "L'entrée en christianisme"
CYRILLE DE JÉRUSALEM (315 env.-env. 387)
EAUX SYMBOLISME DES
Dans le chapitre "L'eau baptismale ou lustrale"
ÉGLISE, architecture
Dans le chapitre "L'Église triomphante et l'architecture aulique"
ENLUMINURE
Dans le chapitre "L'illustration d'autres rituels"
HUT HANS (1490 env.-1527)
JEAN LE BAPTISTE (mort en 28)
MANDÉISME
Dans le chapitre "Textes et doctrines"
MENNONITES
Dans le chapitre "L'anabaptisme pacifique suisse"
PÉCHÉ ORIGINEL
Dans le chapitre "Thomas d'Aquin et Luther"
SACREMENTS
Dans le chapitre "La sacramentaire chrétienne"
SYMÉON LE NOUVEAU THÉOLOGIEN (949-1022)
Dans le chapitre "Le baptême d'Esprit"
TERTULLIEN (155 env.-env. 225)
Dans le chapitre "Traités concernant la « discipline »"

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