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ASTRONOMIE

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6.   La renaissance de l'astronomie

Au milieu du xive siècle, la pensée grecque commence à éclairer à nouveau l'Occident. Totalement ignorée pendant de nombreux siècles, la langue d'Homère redevient à la mode parmi les intellectuels. On recherche et on traduit les textes anciens, principalement en Italie. La découverte de cette civilisation hellénique amène une renaissance non seulement des lettres et des arts, mais aussi de la science.

En astronomie, ce renouveau est principalement l'œuvre de Copernic (1473-1543), bien que quelques précurseurs comme Nicolas de Cues (1401-1464), Regiomontanus (1436-1476) ou Celio Calcagnini (1479-1541) soient dignes d'être cités.

Ce n'est qu'en 1543, année de la mort de Copernic, que paraîtra De revolutionibus orbium caelestium (« Des révolutions des orbes célestes »), l'ouvrage dans lequel il expose sa conception du Monde et qui devait avoir plus que tout autre une influence sur la pensée humaine.

C'est en effet la première fois depuis Aristarque que l'on propose un système héliocentrique. Le Soleil devient le centre du Monde. Les anciennes sphères du système de Ptolémée sont remplacées par des « orbes » solides qui entraînent chacune des planètes autour de lui. En particulier, la Terre tourne autour du Soleil en une année, et en même temps sur elle-même en vingt-quatre heures. La sphère des étoiles fixes est immobile, et « contient » tout l'Univers.

Il faut bien remarquer que les conceptions de Copernic ne reposent pas sur des faits nouveaux. Copernic n'est pas un grand observateur. Il est très influencé par la métaphysique. Dans sa théorie, le Soleil est placé au centre du Monde parce que c'est l'astre le plus brillant, celui qui fournit chaleur et lumière à la Terre. De même, Copernic considère le mouvement circulaire et uniforme comme seul possible (c'est « le plus parfait ») et la rotation de la Terre sur elle-même comme un mouvement « naturel » qui, par conséquent, n'engendre pas de forces [...]

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LEQUEUX, « ASTRONOMIE  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/astronomie/

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